Maailmas leidub üle saja pihlakaliigi. Täpset liikide arvu on raske kindlaks teha, kuna pihlakas hübridiseerub väga kergesti. Peale selle on pihlakatel palju alamliike. Pihlakas pole tarbepuuna laialdast kasutust leidnud, sest oksavaba pihlakapakku on väga raske hankida. Vanasti usuti, et maja ümber istutatud pihlapuud võisid tõrjuda nõidust või lihtsalt naabrite pahasoovlikkust. Pihlaka viljad on põhjamaal tihti olnud korralikuks vitamiiniallikaks. Värsked viljad on kibeda maitsega, aga esimesed öökülmad parandavad maitset ja kibedus kaob.