Kurkumi kasutamise traditsioonid ulatuvad vähemalt 4000 aasta tagusesse aega vedalikus kultuuris. Sel ajal oli kurkum peamine toiduvürts, millel kandev osa religioossetes rituaalides ning Siddha ja Ayurveda meditsiinis. Kuid algul kasutati kollajuurt hoopis värvitaimena, alles hiljem õpiti tundma ka tema ravivaid omadusi.

Kurkumi nime tekkeloo kohta on mitmeid oletusi. Ühe versiooni järgi tuleneb taime nimetus sanskritikeelsest sõnast kunkunam, mida kasutati safrani kohta. Aramea keeles tunti seda taime nimetusega kurkama ja araabia keeles kurkum, mis tõlkes tähendab safranit, kollast safranit või kurkumit.